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【陳龍禧專欄】德州Sweetwater(甜水) 捕響尾蛇節

by 邱筱凌
德州sweetwater(甜水) 捕響尾蛇節
陳龍禧

陳龍禧

文 / 陳龍禧(文化大學大眾傳播系畢業,資深媒體人,旅居美國亞利桑納州鳳凰城)

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從美國德州以牛仔而聞名,從達拉斯開車走30號洲際公路經過以傳統牛市聞名的ForthWorth,接上20號洲際公路,過了Abilene後40哩,總共230哩就到德州中心部核心地帶,有「響尾蛇共和國」之稱甜水(Sweetwater)小鎮。當地有一大特色,就是響尾蛇每到結束冬眠,就會出現專抓響尾蛇的團隊,到野外捕蛇,大家克服受傷甚至死亡威脅,獵捕危險但身價不菲的響尾蛇,冒險代價是日薪約新台幣3萬元,還年年舉辦盛大的響尾蛇大會(Rattlesnake round-up)。

Sweetwater為期三天的響尾蛇盛會,開始主要是為了捕捉氾濫成災的蛇,而且主要是針對響尾蛇對人、尤其是牲畜的危害,是為減少野外響尾蛇的數量而舉辦,從1958年開始,至今已有63年歷史,每年因這個活動被捕捉的響尾蛇數量有超過上千隻。在德州荒野中,致命的響尾蛇是當地最大威脅。Sweetwater人口1萬1千多,這個不起眼的西部小城,卻因為一年一度的捕蛇節,使得它聲名遠揚。

德州sweetwater(甜水) 捕響尾蛇節

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原為降低蛇害所舉辦的活動,竟至演變成了一個集比賽、展示、遊樂、售物為一體,推動和促進當地經濟的盛大活動。「動物星球頻道」(Animal Planet)的「追捕響尾蛇」節目,曾深入介紹響尾蛇及捕蛇人追捕響尾蛇的驚險過程。在捕蛇時,捕蛇人會穿上用來做防彈背心的Kevlar纖維特製長褲,然後用捕蛇夾夾起蛇的前端1/3,預防牠回頭咬人。響尾蛇沒有外耳,但對動作非常敏感,跟牠們狹路相逢時要靜止不動,牠們會以為你是一棵樹而離去。當響尾蛇的尾巴響環發出聲音時意味著警告,一聽到此聲必須立刻停下腳步保命。

響尾蛇以毒液壓制獵物,毒液會迅速損害傷口周圍組織,造成無法復原的傷害,慘遭蛇吻的人往往會立即麻痺甚至死亡。而炎熱的氣候與脫皮,會讓響尾蛇變得更加暴躁與致命性。德州每年都有幾十起的蛇咬人案例,捕蛇行業應運而生,捕蛇人替居民除害,再賣蛇賺錢,當地成為響尾蛇產業中心。

德州sweetwater(甜水) 捕響尾蛇節

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Sweetwater舉行的捕蛇節大會,估計每年捕捉的響尾蛇可以占到全美國蛇的1%。在短短的一個週末就可以吸引到三萬多遊客,其中還有些是來自世界各地,能夠給Sweetwater帶來的巨額經濟效益,因此辦好每年的活動對於它有重要的意義。活動的主會場設在Nolan County體育館。體育館裡是泥土場地,很明顯這就是用來做牧人競技比賽用的。從進口處起,按順時針的方向依次設立了四個展示點:蛇毒採集、剮蛇、響尾蛇大小丈量、以及響尾蛇習性及防護安全演示。

在蛇毒採集展示點,幾個頭戴牛仔帽牧人,輪流抓響尾蛇擠取毒汁,不到三、五分鐘就能完成捉蛇,擠取毒汁的全過程,一整天下來每個人可以處理一百多條劇毒的響尾蛇!響尾蛇尾巴上那節硬質的鞘殼,就是響尾蛇用來搖動產生音響的哨子,也是響尾蛇一名得來的緣由,而這鞘殼的長短就精確地記錄了一條響尾蛇有多大。對於每年舉行的捕蛇節,動物保護組織一直就反對,而主辦捕蛇節的一方則強調這樣的活動有利於控制牧區的響尾蛇數量,可以保證人和牲畜的安全。正方和反方總之就是公說公有理、婆說婆有理,活動組織者還以將不夠尺寸的蛇放歸自然的措施,作為對動物保護組織指責的回應。

德州sweetwater(甜水) 捕響尾蛇節

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響尾蛇全世界最恐怖的掠食者之一,德州常有響尾蛇出沒,每年被毒蛇咬傷的案件有好幾十件,民眾發現毒蛇亂竄,就得靠捕蛇人幫忙。一位熟悉響尾蛇特性者,向觀眾介紹響尾蛇的特性、怎麼防護等等知識。其實,響尾蛇的攻擊性遠比人們想像的要低多了,對於人,如果它在沒有收到生命威脅的時候,響尾蛇是不會主動向人發起攻擊的。

雖然追捕響尾蛇的過程非常危險,在致命的毒牙背後,運氣不好就會小命不保,卻隱藏百萬元的商機,但頂尖的捕蛇人,一天可以賺到1000元,也成為德州最紅火的行業。蛇皮大概價值200、300元,頂尖的抓蛇人,一天可以賺上千元,成為德州最賺錢,卻最冒險的一個行業。

德州sweetwater(甜水) 捕響尾蛇節

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對捕蛇人來說,眼睛變灰,就就表示牠準備脫皮。這個時候的響尾蛇攻擊性特別強,非常難對付。面對難纏的對手,捕蛇者出手機會很可能只有一次。如果出了差錯,讓蛇溜掉是小事,還有可能會丟掉小命,就是要快狠準。雖然捕蛇過程讓人捏把冷汗,但不到半小時就有1000美元入袋,難怪德州有這麼多人想當捕蛇人。

根據該鎮歷史資料,1943年8月,美國因戰爭需要,在Sweetwater成立美國女子航空勤務飛行隊。這個女子航空勤務飛行隊由之前的女子輔助轉場中隊和女子飛行訓練特遣隊合併而成。她們的主要任務,就是駕駛各類飛機在美國各個軍事基地進行轉運,雖然飛行員從來沒有參加過實戰,但她們卻創造了驚人的紀錄。她們出現在美國境內120多個陸軍航空隊基地,駕駛過美國陸航所有機種,其中還包括具有試驗性質、危險係數很高的特種戰鬥機。

德州sweetwater(甜水) 捕響尾蛇節

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美國生活雜誌曾報導,女子航空勤務飛行隊一度擁有千餘名女飛行員,其中包括兩位華裔女飛行員李月英和朱美嬌。女子勤務航空大隊總共有38位飛行員為國捐軀,李月英是最後一位,她的事蹟曾被拍成紀錄片在美國公共電視臺播出。而朱美嬌戰後重返大學校園繼續學業,2013年以90歲高齡辭世。

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